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2019-11-25 04:14:00

原标题:“火星采样返回”任务敲定!耗资70亿美元,采样约600克

科技日报11月24日消息,从行星科学的角度来看,火星宛如地球的“孪生兄弟”:它们的形成时间、内部结构,乃至形成初期的环境都极相似。

但在随后几十亿年间,这对“兄弟”却分道扬镳:地球生机盎然;火星却荒凉死寂。

火星为何会遭遇如此凄惨的命运?火星上是否曾有生命出现?是让很多科学家辗转反侧的谜团。科学家一直希望能从火星采回样本,进行研究,揭示火星的“前世今生”,解开这些谜团。多年酝酿,终于即将实施。

据美国《科学》杂志网站11月22日报道,由美国国家航空航天局(NASA)和欧洲航天局(ESA)共同设计的“火星采样返回”(MSR)任务现已敲定:耗资70亿美元,分四步走,从火星上采集约600克样本送回地球。

 欧洲研制的地球返回轨道器将跟踪并抓取在轨道上装有样本的容器。 来源:美国《科学》杂志 

欧洲研制的地球返回轨道器将跟踪并抓取在轨道上装有样本的容器。来源:美国《科学》杂志

中国科学院国家天文台研究员、被称为“火星叔叔”的郑永春博士对科技日报记者表示:“2019年是阿波罗登月五十周年,火星采样任务在某种程度上可与阿波罗计划相比拟。”

势在必行的火星采样任务

为什么要进行火星采样任务呢?

郑永春解释说,在太阳系内,火星是与地球环境最为相似的星球,也是唯一有可能实现大规模移民的星球。目前,除了极少数火星陨石外,人类只能借助航天器进行遥感和原位探测。

虽然,人类在火星陨石中发现了有机物,在大气层中检测到了甲烷,但目前火星上是否仍然还有生命?火星上是否曾经繁衍过生命?这些问题依然没有答案。而要想回答这些问题,只能寄希望于火星样本的研究。

火星采样返回任务敲定 耗资70亿美元采样600克

英国伦敦大学学院的空间科学家安德鲁·科茨说:“火星采样任务将是太空探索领域最重要的任务之一。”

据《科学》杂志报道,欧洲航天局(ESA)22个成员国的部长下周将齐聚西班牙塞维利亚,通过该机构未来三年的预算方案。ESA载人航天与机器人探索总监戴维·帕克说,他打算在会议上要求为MSR任务头几年以及将于明年发射升空的“火星太空生物”计划(ExoMars)的火星车提供6亿欧元资助。他有信心能如愿以偿。

NASA则希望在特朗普政府向国会提交的2021年预算案中出现MSR任务的“身影”。该机构火星探测科学家迈克尔·迈耶认为,现在我们拥有一大批研制和操控火星车的科学家和工程师,执行这一任务恰逢其时;此外,我们也拥有一组仍然在正常运行的火星轨道器,可提供中继通信,“万事皆已具备”。

投资70亿美元,分四步走

尽管如此,MSR任务负责人、NASA喷气推进实验室的布莱恩·穆尔黑德说:“这一火星采样任务也和将人类送往月球一样复杂。”

郑永春介绍道,火星采样返回任务非常复杂,要分为采样、取样、交接、返回四个步骤。目前,美国在火星着陆方面的技术已经基本成熟,明年发射的火星车将采集火星岩石和土壤样本,并封装在样本管内;而2028年发射的另一辆火星车要把散落在火星表面的这些样本收集起来,封装在一个密封球体内,这个任务耗时很长,也很不容易。

火星采样返回任务敲定 耗资70亿美元采样600克

郑永春继续强调说:“特别困难的是,火星采样返回任务,要在火星上自动发射火箭进入火星上空,与轨道器进行交会对接。这些任务在地球上有人参与的情况下,都是风险很高的技术,而要在火星上无人参与的情况下实现,难度就更大了。”